俞尧的纽约日记

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开发追踪新冠确诊患者的手机APP 华裔数学家一个英雄联盟的承诺

(2020-05-25 10:16:11) 下一个

最近卡内基大学数学教授罗博深和他的团队开发了一款跟踪新冠确诊患者的手机APP Novid,这款软件可以告诉使用者过去2周是否接触过新冠确诊患者,并且采用的是匿名方式。如今在安卓系统和苹果手机商店里都可以找到并免费下载这款APP.

说到开发这款APP的成本,罗博深说差不多用了他这些年从事数学教育的所有积蓄。由于在开发之前他没能成功说服投资人,所以只能自掏腰包,雇佣开发团队,做出了这样一款产品。我当时很好奇,他为什么有这个动机做这件事,他说当年他读博士时所享受的就是美国教育体系中的全免费系统,这个叫做HERD基金每年选出15位科学、工程、数学等专业的有潜力的学者,免费资助他们完成博士学位,唯一的要求就是希望以后在国家陷入危难时他们能挺身而出,做出贡献。这次新冠疫情期间,他收到了HERD基金组织的来信,告诉他如今就是国家需要他的时候,于是他义不容辞,兑现当年的承诺。

最开始认识罗博深是因为做《美国教育观》这个节目,当时他作为美国奥数队总教练,介绍数学学习方法。与倡导题库战术截然相反,罗博深强调的是兴趣的培养,其中又以“效率很低”的多解题思路为主:不要速度,只要方法。这种学习方式在初期是吃亏的,试想别的孩子都解出10道题了,你的孩子还在纠结这道题如何用各种不同的方法解出,享受数学的乐趣呢。

可是罗博深认为从长远来看这种享受解题乐趣的孩子在数学学习的道路上走得更为长远,也能培养出对数学的热情。所以当他在台上充满激情地讲述他学习数学的历程时,我看到的是一个一腔热情,满怀天真的“孩子”,这个“孩子”距离应试教育很远,更不懂什么是功利,他眼中只有一片赤诚。

所以我特别理解在美国的华裔父母尤其自己就是ABC的父母为什么会眼光闪烁地在台下聆听他的“谆谆教诲”。因为他们受过的苦不想让自己的孩子再受,另外他们也特别赞同罗教授的价值观:真爱出真知。

如今作为手机APP Novid的创始人,我觉得他和其他突发奇想在这个特殊时期想做点什么事的人有些不同,他不是想做一款付费软件,或者期待某天被某个科技大公司相中,卖个好价钱,他真的就只想做一款好产品。

这款APP与其他追踪新冠确诊患者软件最大的不同是:因为不求利益,所以不会记录用户身份,因为没有利益,所以不会出卖用户隐私,于是它可以成长为一个完全只提供服务,不向保险公司出卖患病者信息的平台。

我好奇疫情之初就有那么多大公司声称要开发这种软件,如今一波疫情都要接近尾声,怎么还没有开发出来。罗博深回答,媒体在最开始知道谷歌和苹果公司要出这种软件都争相报道:要出来了,要出来了;可是他真正做出一款软件,似乎却没有得到那么大的关注。所以他主动和美国中文电视联系,希望能够得到曝光,因为有曝光,才有人下载,而有足够多的人使用,这款追踪软件才能出最好的效果。

其实我觉得这款软件从技术层面并不复杂,谷歌苹果这样的大公司之所以呼之欲出却总也出不来,一个很大的原因就是没有权衡好利益与实用性的关系。尤其对于这些大公司来说,对用户的承诺和长远来看这款APP有什么样的潜在商业价值,都必须一次性想明白了,才能开动。

从这一个角度来说,罗博深的这款APP或许真能做到官方和大企业所不能达到的效果。

 

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评论
GoBucks! 回复 悄悄话 JHU的app很烂,这些人大概只懂GIS,根本不懂时间系列分析。没办法,只有下载数据自己分析。
清漪园 回复 悄悄话 国家处于危难的时刻,他站出来了。给他鼓掌!
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